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신종 코로나바이러스 확산 사태가 계속되고 있는 가운데, 지난 1월 31일과 2월 1일 우한과 인근 지역에 고립된 한국 교민을 태운 전세기가 김포공항에 무사히 착륙했습니다. 당시 감염병으로 전세기를 띄우는 건 처음이다 보니, 일각에서는 기내에서 교차 감염이 일어날 수 있다는 우려도 제기되기도 했는데요.

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상황이 이렇다 보니 중국인들과 함께 비행기를 탈 경우 혹시나하는 생각이 들 수 있죠. 그렇다면 만약 비행기에 전염병 환자가 있으면 함께 탑승한 사람도 감염될 위험이 클까요? 이와 함께 최대한 감염을 피하려면 어떻게 해야 하는지, 감염으로부터 안전한 위치는 있는 것인지 함께 알아보도록 하겠습니다.

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지난 19일, 중국 우한에서 한국으로 들어온 비행기에서 신종 코로나바이러스 감염증, 일명 ‘우한 폐렴’ 환자가 처음 확인되었습니다. 이 환자는 우한에 거주하던 35세 중국 여성인데요. 인천공항을 통해 입국하다가 보건 당국의 감시망에 포착됐죠.

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이 환자가 탑승한 비행기는 중국 남방항공의 6079편인데요. 보잉사의 737-800기종으로, 최대 160명 정도 탑승할 수 있는 규모입니다. 이처럼 특정 비행기에서 확진 환자가 발생하면 보건당국은 우선 같은 비행기에 탑승했던 승무원과 승객들을 대상으로 1차적인 방역 활동에 들어가는데요.

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하지만 실제로 확진 환자와 같은 비행기에 탄 승객이 감염될 확률은 3%를 밑돕니다. 밀폐된 비행기 안이지만, 이처럼 감염률이 낮은 이유는 바로 비행기 공기의 흐름 덕분이죠. 기내 객실에 흐르는 공기는 각 열의 머리 위에서 아래로 흐른 뒤 바닥 밑으로 빠져나가는데요. 덕분에 앞뒤 좌석 사이로 일종의 ‘에어커튼’이 만들어져 공기 흐름이 차단되기 때문입니다.

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그러나 같은 열의 좌석 간에는 에어커튼이 존재하지 않습니다. 다만 공기 흐름은 여전히 위에서 아래로 흐르기 때문에 옆자리 승객에게서 바이러스가 나오더라도 발아래로 떨어져 버리는데요. 따라서 이 바이러스가 호흡기로 향할 가능성이 낮아지는 것이죠.

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게다가 기내 공기는 2분마다 새로 환기되며, 비행기에 설치된 고효율입자여과필터는 0.1~0.3μm 크기의 입자를 99.97% 걸러낼 수 있는데요. 일반적인 코로나바이러스의 크기는 0.1~0.2μm 크기 안팎입니다. 그렇기 때문에 감염 환자가 기침해서 나온 코로나바이러스가 비행기의 공기순환장치를 거쳐 다른 사람의 몸에 들어갈 확률은 극히 낮다는 의미인데요.

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항공기에 장착된 필터가 박테리아나 바이러스를 대부분 거를 수 있다는 내용은 세계보건기구가 발간한 항공여행 결핵 확산 방지 가이드라인에도 나와있는 내용이죠. 물론 결핵에 관련된 내용이지만 코로나바이러스에도 동일하게 적용될 수 있습니다.

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하지만 승객들이 비행 내내 가만히 앉아있는 것은 아닙니다. 따라서 기내에서 잦은 이동을 할 경우에는 감염 확률이 높아지는데요. 미국 조지아주 애틀랜타에 있는 에모리대학과 보잉사가 비행시간 4시간 안팎인 항공 노선 10편에 탑승한 승객 1,540명과 승무원 41명의 행동을 분석한 결과를 보면 감염으로부터 안전한 위치를 알 수 있었죠.

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정답은 바로 창가 좌석인데요. 이유는 꽤 단순합니다. 통로에 앉은 승객은 다른 사람들과 접촉하는 횟수가 높아지고, 그만큼 감염될 확률도 높아진다는 것이죠. 반면 창가 좌석에 앉은 승객은 다른 사람들과 접촉을 덜 한다는 사실을 확인했습니다.

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이들이 분석한 결과를 보면 비행기에 탄 승객 중 62%는 한 번 이상 자리에서 일어났고 평균 5.4분 동안 돌아다녔습니다. 창가 좌석에 앉은 승객은 43%만 돌아다녔던 반면 통로 좌석 승객은 80%가 돌아다닌 것으로 조사됐는데요.

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이동이 많을수록 감염자에게 가까이 가거나 접촉할 기회가 더 많아져서 감염 확률도 높아지게 되는 것이죠. 여기에 통로 좌석 승객은 객실 승무원과도 자주 접촉하게 되는데요. 승무원도 감염자와 한 번 이상 접촉할 확률이 높기 때문에 위험합니다.

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또한, 연구진은 통로 쪽 좌석인 14C석에 감염 환자가 앉았을 때와 감염된 승무원이 있는 경우를 가정해 두 가지 최악의 시나리오를 마련했는데요. 감염 확률을 보여주기 위해 연구진이 작성한 히트맵을 보면 14C석 앞줄과 뒷줄, 옆자리 좌석에 앉은 승객 11명이 감염될 위험은 80%에 이르는 것으로 나타났습니다. 그보다 먼 자리 승객이 감염될 확률은 3% 미만이죠. 이는 감염 환자가 호흡하거나 기침 또는 재채기할 때 튀어나온 침방울 등의 속성 때문이라고 합니다.

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결론은 만에 하나 감염이 우려된다면 창가를 선택하는 편이 낫다는 뜻인데요. 물론 좌석을 고르는 것도 중요하지만 개인위생도 철저히 해야 합니다. 기내에서는 정기적으로 비누로 손을 씻거나, 알코올성 손 위생제를 사용해야 하죠. 얼굴을 만지거나 기침을 하는 승객과도 가능하면 접촉을 피하는 것이 좋겠네요.

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