전 세계에는 셀 수 없을 정도로 많은 항공 노선이 있습니다. 이를 크게 두 가지로 구분한다면 국가 간 이동을 위한 국제선과 한 나라 안에서 뜨고 내리는 국내선이 있죠. 경제성과 편의성 등 다양한 이유로 항공 노선이 생기거나 사라지기도 하는데요. 그렇다면 세계에서 가장 많은 비행기가 뜨고 내렸던, 가장 붐비는 하늘길은 어디일까요?

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매년 5200만 건의 항공 운항 데이터를 수집하고 관리하는 영국의 항공 교통정보 업체인 OAG가 조사한 결과를 통해 그 답을 찾을 수 있었는데요. 등잔 밑이 어둡다고 바로 김포~제주 노선이 압도적인 1위로 나타났습니다. 지난해 3월부터 올해 2월까지 전 세계 항공 노선 운항 편수를 보면, 해당 노선에서만 지난 한 해 7만 9460편의 비행기가 운항했습니다.

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이를 365일로 나눠 보면 하루 평균 217회, 24시간으로 나눠 보면 한 시간에 9대의 비행기가 이륙한 셈인데요. 물론 이는 단순히 평균값만 계산한 것으로 비성수기와 성수기의 차이를 고려해보면 더 많은 비행기가 뜬 날도 있겠죠.

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지난해 6만 5천여 편보다도 무려 20% 이상 늘었습니다. 2위에 오른 오스트레일리아 멜버른~시드니 노선과도 약 2만 5천 대 차이가 나죠. 항공사별 점유율은 아시아나 항공이 1만 9434편으로 가장 높았는데요. 제주항공과 대한항공, 진에어, 티웨이항공, 이스타항공, 에어부산이 뒤를 이었습니다.

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제주가 세계적으로 유명한 관광지인데다, 섬이다 보니 다른 교통수단이 마땅치 않은 것이 세계에서 가장 붐비는 노선이 된 요인으로 보이는데요. 그렇다면 왜 많은 사람들이 제주도를 찾는 걸까요? 영국의 일간지 텔레그래프에 따르면 한국의 하와이라고 불리는 제주도에는 외국인들이 좋아할 만한 것들이 가득하다고 하죠. 자연환경으로는 한라산과 성산 일출봉이 있고, 즐길 것으로는 카지노와 러브랜드 등이 있다고 분석했습니다.

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실제로 제주공항은 한 해 3천만 명에 육박하는 도민과 관광객이 이용하고 있습니다. 사실상 단일 활주로에서 슬롯의 한계치까지 운영되고 있기 때문에 지연 운항도 일상화되었는데요. 지난해 제주공항의 정시율은 83.31%로 전국 최하위를 기록하게도 했죠.

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말 그대로 한계 상황까지 풀가동되고 있는 셈인데요. 이 때문에 항공업계 관계자는 “제주~김포 노선은 가장 짭짤한 수익성을 가진 알짜배기 노선이라는 점에서 슬롯만 있으면 비행기를 띄우면서 한계 상황에 이르러 적정성 관리가 필요하다고 본다”고 지적하기도 했습니다.

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그래서 정부는 올해부터 2021년까지 제주에 신공항 설계를 완료하고 착공한다는 계획인데요. 이렇듯 건설 수요가 명확함에도 불구하고, 주민 반발에 부딪혀 4년째 몸살을 앓고 있습니다. 2015년 11월 공항 건설 후보지가 확정된 이후에도 큰 진척을 보이지 못하고 있죠.

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그렇다면 범위를 국제선으로 넓혀보면 어떨까요? 국제선 중 가장 붐비는 노선으로 꼽힌 곳은 쿠알라룸푸르~싱가포르 노선입니다. 8개의 항공사가 하루 82편씩 연간 3만 187편을 이 노선에 띄웠죠. 이어 홍콩~타이베이와 자카르타~싱가포르가 뒤를 이었습니다.

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가장 눈길을 끄는 점은 가장 붐비는 국제노선 상위 20개 중 15개가 아시아 노선이라는 것인데요. 특히 1위부터 6위까지는 모조리 아시아 항로입니다. 이에 따라 이들 지역의 하늘길을 놓고 항공사 간 경쟁도 아주 치열한데요. 아시아 노선에만 평균 7개 항공사들이 취항하고 있다고 하네요.

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